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Desde la década de 1990 ha habido una creciente conciencia de la insuficiencia de cuidados al final de la vida y del escaso conocimiento de los deseos del paciente acerca de su tratamiento médico en un momento en que pierden la capacidad de tomar decisiones.

Esto ha continuado hasta el presente. Aparte de los avances en los cuidados paliativos, el foco principal para hacer frente a estas necesidades ha sido el desarrollo de la planificación anticipada de la atención.

La planificación anticipada de la atención es un proceso «mediante el cual un paciente, en consulta con los profesionales de la salud, parientes y otras personas importantes, toma decisiones sobre el cuidado de su salud en el futuro.»

El proceso de planificación anticipada de cuidados informa y enriquece a los pacientes a tener algo que decir acerca de su tratamiento actual y futuro. La planificación anticipada de la atención y la importancia de la mejora de final de cuidado de la vida son a la vez el apoyo de la legislación de Australia, el Reino Unido y Estados Unidos, y están avalados por los colegios profesionales, entre ellos el australiano, británico  y  las Asociaciones Médicas de Estados Unidos.

Elementos de la planificación anticipada de la atención incluyen clarificar la comprensión del paciente de su enfermedad y las opciones de tratamiento, la comprensión de sus valores, creencias y metas de atención, y la identificación de sus deseos.

Los posibles obstáculos para avanzar en la planificación del cuidado incluyen la disponibilidad de personal capacitado,  el tiempo, la competencia y la confianza para hablar de la planificación anticipada de la atención a los pacientes, el compromiso organizacional y política de apoyo anticipado en la planificación de la atención, y garantizar que los médicos comprendan y apoyen el plan de cuidado anticipado.

Llevar a cabo la planificación anticipada de atención eficaz en pacientes de edad avanzada es un reto, especialmente cuando están gravemente enfermos y tienen una corta duración de la estancia en el hospital antes del alta.

Al final de la vida se requiere mejorar la atención. Los pacientes consideran cinco factores que son importantes para una «buena muerte»:

  1. manejo de los síntomas
  2. evitar la prolongación de morir
  3. lograr una sensación de control
  4. aliviar la carga que recae sobre la familia
  5. fortalecimiento de las relaciones personales

Este ensayo aleatorio, controlado demuestra que el cuidado de la planificación anticipada realizado correctamente por personal entrenado no médico mejora el final de la vida al permitir que los deseos de los pacientes se determinen, documenten y respeten al final de la vida.

En este estudio, en el 92% de los casos donde los deseos se conocían, eran respetados.

La evidencia también muestra que la planificación anticipada de atención y las discusiones sobre el final de la vida reducen el estrés, la ansiedad y la depresión de los familiares.

Fuente: Extracto traducido al español de K M Detering, et al.(2009) The impact of advance care planning on end of life care in elderly patients: randomised controlled trial. Revisado en la web el 20 de septiembre 2012

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